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Ciencia (120)

¿Por qué el corazón está a la izquierda y por qué es tan importante que sea así?

A simple vista, el cuerpo humano es prácticamente simétrico. Tenemos dos piernas, dos brazos, dos manos, dos ojos, etc. y hablamos, además, de lado derecho o lado izquierdo de nuestro cuerpo. Sin embargo, esta simetría es únicamente externa. En el interior, el organismo es completamente diferente. Tenemos dos riñones, pero un solo corazón situado a la izquierda y un solo hígado en la derecha, por ejemplo. Sin embargo, no siempre han estado ahí.

Cuando comienza a formarse el embrión, algunos órganos como el corazón nacen en la zona central del cuerpo para luego, poco a poco, ir colocándose en su posición final. Esta elección no es algo banal ni casual, pero el proceso por el que estos órganos saben a dónde tienen que dirigirse siempre ha sido una de las grandes incógnitas de los científicos que estudian este campo.

Ahora, un equipo de investigadores del Instituto de Neurociencias de Alicante, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y la Universidad Miguel Hernández, ha descubierto datos reveladores sobre el proceso de formación de los órganos en el embrión, al menos en lo que se refiere a nuestro órgano principal, el corazón. El estudio ha sido publicado en la revista 'Nature'.

Un "empujón" para evitar las malformaciones congénitas

"Hasta ahora se pensaba que, para que se crease la asimetría en el embrión, había señales en el lado izquierdo que se reprimían en el derecho. Nosotros hemos descubierto que además, hay genes que se expresan más en el lado derecho, y estos genes son los que provocan los movimientos celulares, más prominentes de derecha a izquierda", explica en un comunicado Angela Nieto, investigadora del CSIC.

América Latina perderá la mayoría de sus plantaciones de café para 2050

Para 2050, hasta el 88 % las tierras de América Latina donde se cultiva café se calentarán demasiado para permitir el crecimiento de cafetos o sufrirán un descenso en la diversidad de sus polinizadoras, según un estudio elaborado por un grupo de ambientalistas de la Universidad de Vermont (Estados Unidos) y publicado en 'PNAS'.

Para llegar a esta conclusión, esos especialistas crearon dos modelos climáticos computerizados que estimaron el crecimiento pronosticado de las temperaturas medias, la disminución de las precipitaciones y otros factores que influyen en el cultivo del café y el bienestar de las abejas.

En general la diversidad de esos insectos disminuirá en la región del mundo que produce más café, particularmente en las regiones montañosas, pero no desaparecerán de las zonas de cultivo. Al mismo tiempo, un 16 % de las tierras verán crecer su diversidad.

Los países más afectados serían Nicaragua, Honduras y Venezuela, mientras que México, Colombia y Costa Rica podrían aumentar levemente el área apropiada para el cultivo de café. En cualquier caso, "vamos a perder un montón y ganar poco", indicó Taylor Ricketts, coautor del estudio.

En función de los resultados de sus investigaciones, este ambientalista resumió que a los productores de café les aguardan tiempos duros, por lo que habría que comenzar a elaborar medidas de adaptación a los cambios desde hoy mismo.

América Latina perderá la mayoría de sus plantaciones de café para 2050

Para 2050, hasta el 88 % las tierras de América Latina donde se cultiva café se calentarán demasiado para permitir el crecimiento de cafetos o sufrirán un descenso en la diversidad de sus polinizadoras, según un estudio elaborado por un grupo de ambientalistas de la Universidad de Vermont (Estados Unidos) y publicado en 'PNAS'.

Para llegar a esta conclusión, esos especialistas crearon dos modelos climáticos computerizados que estimaron el crecimiento pronosticado de las temperaturas medias, la disminución de las precipitaciones y otros factores que influyen en el cultivo del café y el bienestar de las abejas.

En general la diversidad de esos insectos disminuirá en la región del mundo que produce más café, particularmente en las regiones montañosas, pero no desaparecerán de las zonas de cultivo. Al mismo tiempo, un 16 % de las tierras verán crecer su diversidad.

Los países más afectados serían Nicaragua, Honduras y Venezuela, mientras que México, Colombia y Costa Rica podrían aumentar levemente el área apropiada para el cultivo de café. En cualquier caso, "vamos a perder un montón y ganar poco", indicó Taylor Ricketts, coautor del estudio.

En función de los resultados de sus investigaciones, este ambientalista resumió que a los productores de café les aguardan tiempos duros, por lo que habría que comenzar a elaborar medidas de adaptación a los cambios desde hoy mismo.

Una 'hormiga del infierno' encontrada en Birmania desconcierta a los científicos

En tiempos prehistóricos, cuando predominaban los enormes dinosaurios también había criaturas con fascinantes estrategias de adaptarse al entorno hostil. Un número de insectos extinguidos unidos bajo el apodo 'hormigas del infierno' ('hell ants') incluye también una especie encontrada en ámbar extraído en Birmania, que tiene en su cabeza un cuerno reforzado por metales, que ha sorprendido a los científicos.

Esta especie de hormigas llamada 'Linguamyrmex vladi' supuestamente usaba sus impresionantes mandíbulas para capturar y pinchar su presa, según indican en su estudio los científicos del Instituto Tecnológico de Nueva Jersey, liderados por el doctor Phillip Barden. El citado ejemplar quedó atrapado en ámbar hace 99 millones de años y tiene una mandíbula parecida a unas tijeras, que topa con una especie de cuerno en forma de remo. Según el estudio, esta última parte de la cabeza del insecto estaba reforzada para evitar que se dañara al cerrarse la mandíbula.

En los últimos 20 años los científicos identificaron 6 especímenes extinguidos de las 'hormigas del infierno', todos encontrados en ámbar procedente de Birmania, Francia y Canadá. Todos destacan por las espeluznantes características de sus mandíbulas y estrategias de alimentación, que difieren de las hormigas actuales. Según Barden, habrían habitado áreas extensas del planeta por al menos 20 millones de años, durante el Período Cretáceo, que se inició hace 145 millones de años y terminó hace 66,4 millones de años.

El Sol acaba de lanzar la mayor llamarada en más de una década (y le afectará)

La fulguración más potente del Sol en los últimos doce años, registrada este miércoles, ha provocado un empeoramiento del sistema de comunicación en el territorio de Europa y América, ha afirmado a la agencia TASS el jefe del Centro del Tiempo Espacial del Instituto de Magnetismo Terrestre, Ionosfera y Propagación de Ondas de Radio de Rusia, Serguéi Gaidash.

La llamarada, que alcanzó una intensidad de X9,3, se constituye en uno de los mayores eventos de este tipo que puede producir el Sol. Esta potencia conlleva "una amenaza de fracaso de la tecnología espacial y de los sistemas de comunicación", ha señalado Gaidash.

Además, el jefe del citado centro ha indicado que los científicos están siguiendo de cerca las consecuencias del fenómeno natural para determinar si fue acompañado por una liberación de materia solar hacia la Tierra. "A veces, una fulguración poderosa no va acompañada de una liberación y viceversa. Si ha habido una liberación durante esta gran llamarada, entonces llegará a la Tierra el 8 o 9 de septiembre", ha detallado Gaidash.

El jefe del centro también predijo el comienzo de una tormenta magnética en la mañana del 7 de septiembre, lo que conducirá a un deterioro en el bienestar de las personas que sufren de enfermedades crónicas. "La llamarada extrema fue precedida por una fulguración de menor escala, que comenzó el 6 de septiembre alrededor de las 16:00 [hora de Moscú]", ha asegurado Gaidash, agregando que el 4 de septiembre hubo una serie de llamaradas de clase M, la anterior en intensidad con respecto a la clase X.

El fenómeno natural se produjo por la interacción de dos de los mayores grupos de manchas solares registradas en los últimos años.

A lo largo de 20 años de observación solar moderna, solo se han registrado cinco llamaradas más fuertes que esta última. La anterior tuvo lugar el 7 de septiembre de 2005.

Hallan en un virus mortal una clave para curar tumores cerebrales

El virus del Zika, que afecta principalmente a los bebés durante el embarazo y provoca microcefalia, malformaciones nerviosas e incluso la muerte prematura, podría ser eficaz para el tratamiento del glioblastoma, la forma más común y agresiva de tumor cerebral, revela un nuevo estudio, publicado este martes en 'The Journal of Experimental Medicine'. Quienes resultan afectados con este tumor tienen una esperanza de vida promedio de menos de dos años desde el momento del diagnóstico.

Investigadores de la Universidad de California en San Diego (EE.UU.), en colaboración con médicos de la Universidad de Washington en San Luis (EE.UU.), utilizaron el virus del Zika para atacar las células madre mutadas que generan el tumor cerebral para comprobar su hipótesis de que la preferencia del virus del Zika por las células progenitoras neuronales podría ser utilizada contra las células madre del glioblastoma.

¿En qué consistió el estudio?

Por el momento la investigación ha constado de dos fases. La primera prueba fue en una placa de Petri, donde el virus del Zika devoró las células que generan el gioblastoma.

La segunda se realizó con ratones afectados artificialmente con este tipo de tumor cerebral. Entonces se observó una notable ralentización del crecimiento del tumor cerebral en los roedores infectados con virus del Zika, lo que permitió prolongar su esperanza de vida.

Resultados esperanzadores

El tratamiento estándar contra esta forma de tumor cerebral suele ser agresivo, y consiste en cirugía, quimioterapia y sesiones de radiación, sin embargo no logra evitar que una gran parte de los tumores reaparezca al cabo de pocos meses.

Los resultados de dicho estudio sugieren que una infección con zika podría complementar el tratamiento con quimioterapia, que ataca el tumor pero no a las células madre que lo producen. Por su parte, el virus del Zika ataca a las células madre pero no afecta al tumor.

"Vemos al zika siendo utilizado algún día en combinación con las terapias actuales para erradicar un tumor entero". Milan Chheda, profesor asistente de neurología y medicina de la Universidad de Washington

"Vemos al zika siendo utilizado algún día en combinación con las terapias actuales para erradicar un tumor entero", afirmó Milan Chheda, profesor asistente de neurología y medicina de la Universidad de Washington y uno de los autores del estudio.

Ahora los investigadores introducirán mutaciones adicionales al virus hasta desarrollar una variante genética del zika que ataque los tumores sin causar la propagación de la infección en el organismo.

Se registra un nivel récord de terremotos en el supervolcán de Yellowstone

El continuo enjambre de terremotos en el supervolcán, situado bajo el parque nacional de Yellowstone (en el noroeste de EE.UU.), que comenzó en junio, es ahora uno de los más grandes jamás registrados, con más de 2.300 temblores, según datos del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS, por sus siglas en inglés).

El sismo más poderoso del enjambre actual fue registrado el 15 de junio y tuvo una magnitud de 4,4. La mayoría de los recientes terremotos tuvieron una magnitud entre 0 y 1. Unos 180 movimientos telúricos tuvieron una magnitud de 2 y otros 11 terremotos, de 3. Asimismo, 53 sismos no llegaron ni a la magnitud 0, lo que significa que fueron eventos ligeros que solo se pudieron detectar con instrumentos especiales de monitoreo.

"Nada fuera de lo común"

Jamie Farrell, profesor de la Universidad de Utah, quien participa en el monitoreo de la actividad sísmica en el parque nacional de Yellowstone, ha comentado a la revista 'Newsweek' que el enjambre no es "nada fuera de lo común" y que había "disminuido significativamente, pero que ocasionalmente tenía pequeñas ráfagas de actividad que dura unas horas".

Sin embargo, el enjambre en curso es ahora uno de los más extensos y grandes registrados por los investigadores. El último enjambre de semejante fuerza fue registrado en octubre de 1985, duró tres meses e incluyó más de 3.000 terremotos. Hubo otro gran enjambre en 2010, cuando se registraron más de 2.000 eventos durante un mes.

Según remarca el medio, miles de terremotos ocurren en el parque nacional de Yellowstone cada año. Los enjambres suceden cuando numerosos terremotos se suceden a lo largo de semanas o meses, sin la secuencia clara de terremotos ni las réplicas principales. A diferencia con los terremotos normales, estos eventos no representan una clara señal de una posible erupción.

El USGS califica el nivel actual de alerta de los volcanes en Yellowstone como normal. El código de color de la aviación, que indica un riesgo potencial para los vuelos, es verde. 

El terremoto que podría "sacar las tripas a EE.UU."

Sin embargo, la posibilidad de erupción del supervolcán de Yellowstone se ha vuelto una vez más el tema central para los catastrofistas después de que sismólogos advirtieran sobre el alarmante incremento del número de terremotos en la zona.

Los recientes datos hacen salir a la luz las voces de expertos que advierten que existe una probabilidad del 10 % de que se produzca un grave terremoto de magnitud 7, lo que tendría resultados catastróficos para la región. En ese sentido, el destacado físico Michio Kaku hasta llegó a señalar en 2016 que de producirse este desastre natural en el parque nacional, podría "sacar las tripas a EE.UU."

Un manuscrito digitalizado de Leonardo Da Vinci está disponible gratuitamente en Internet

Una versión en línea completa de uno de los trabajos de mayor importancia de Leonardo da Vinci, el 'Códice Arundel', está actualmente disponible de manera gratuita en el portal de la Biblioteca Británica.

La versión electrónica del trabajo fue publicada en 2007 por la Biblioteca Británica en colaboración con Microsoft, pero la nueva versión permite ver los escritos de Leonardo da Vinci en detalle y 'hojear' virtualmente el manuscrito como si fuera un libro real.

El trabajo recibió su nombre del conde inglés de Arundel, que lo adquirió en España a mediados de siglo XVII.

El manuscrito fue escrito por el genio florentino entre 1480 a 1518 y consta de tratados sobre varias disciplinas como mecánica, geometría y óptica, así como de investigaciones arquitectónicas. También incluye bosquejos y gráficos de aviones, paracaídas, submarinos y automóviles.

La versión en línea contiene comentarios explicativos de historiadores que ayudan a los lectores a acercarse a la vida e inventos del polímata florentino.

Estas notas de Leonardo da Vinci, que él mismo llamaba "colección desordenada consistente en multitud de páginas", reflejan sus ideas y su manera de pensar. Antes estaban solo al alcance de los historiadores, pero ahora todo el mundo tiene la posibilidad de descifrar su letra y leer detalladamente el contenido de las notas.

El 'Códice Arundel' ocupa el segundo lugar en importancia entre las obras de Leonardo da Vinci, por detrás de los doce volúmenes del 'Códice Atlántico'.

"Un evento único": El mayor asteroide jamás visto vuela hoy "peligrosamente" cerca de la Tierra

Este viernes, el enorme asteroide Florence se acercará a unos 7 millones de kilómetros de la Tierra, unas 18 veces la distancia entre nuestro planeta y la Luna. A pesar de que se ha descartado que la trayectoria del cuerpo celeste represente un riesgo para la humanidad, la distancia a la que se aproxima ha sido calificada por científicos rusos como "potencialmente peligrosa".

"Los asteroides se catalogan como potencialmente peligrosos desde los 7 millones de kilómetros. Este asteroide se encuentra en algún lugar cercano a ese límite, pero es muy grande, uno de los más grandes que se han acercado", indicó a RIA Novosti Vladímir Lipunov, jefe del Laboratorio de Monitoreo Espacial del Instituto Astronómico Estatal Sternberg (Moscú, Rusia). "Es un evento único", agregó.

Con un diámetro de 4,4 kilómetros, el tamaño de Florence equivale al de una pequeña ciudad. Lipunov señala que existen asteroides mucho mayores (de hasta 700 kilómetros de diámetro), y que otros han pasado mucho más cerca a la Tierra. Sin embargo, la combinación de estos factores es el motivo por el que la NASA destaca que Florence es "el mayor asteroide en pasar tan cerca de nuestro planeta" desde que la agencia espacial registra tales eventos.

El asteroide puede ser visto en todo el mundo durante varias noches con ayuda de telescopios pequeños. Es probable que el próximo 'encuentro' entre nuestro planeta y Florence tenga lugar alrededor del año 2050.

Astrónomos resuelven el misterio de una estrella que explotó y desapareció hace más de 500 años

El 11 de marzo de 1437, astrónomos coreanos observaron lo que parecía ser una nueva y brillante estrella en la cola de la constelación Escorpión, que tras 14 días desapareció de la vista. Sin embargo, más de 500 años después, científicos han logrado seguirle la pista y descubrieron que se trataba de la explosión de una nova clásica –una nova enana de mayor luminosidad- y lograron identificar el sistema de estrellas binarias que la causó.

"Esta es la primera nova que se ha recuperado con certeza basándose en los registros chinos, coreanos y japoneses de casi 2.500 años", señala Michael Shara, astrofísico del Museo Americano de Historia Natural (Nueva York, EE.UU.) y principal autor del estudio publicado este miércoles en la revista 'Nature'.

La investigación apoya la teoría de que las explosiones de novas en un sistema de dos estrellas se pueden producir en ciclos de muchos miles de años con posibles períodos de hibernación. En estos sistemas, compuestos por una enana blanca –remanente estelar con poco combustible nuclear- y otra estrella evolucionada, la primera toma el hidrógeno de su compañera, y provoca una colosal explosión termonuclear, que puede hacer que la estrella brille hasta 300.000 veces más que el Sol.

De acuerdo con Shara y su equipo, entre cada explosión hay erupciones más pequeñas de enanas nova y sistemas binarios intermedios. No se trata de entidades separadas, sino variantes de un mismo sistema que se repite una y otra vez hasta unas 100.000 veces durante miles de millones de años.

Para demostrar esto, los expertos revisaron registros astronómicos históricos de la Universidad de Harvard (EE.UU.) desde 1885 hasta 1993 y una serie de placas fotográficas de diferentes décadas. Las imágenes corroboraron que en cada período la misma estrella se encontraba en un estado distinto.

"De la misma manera que un huevo, una oruga, una larva y una mariposa, son todas las etapas de la vida del mismo organismo, ahora tenemos un fuerte apoyo a la idea de que estos binarios son todos la misma cosa vista en diferentes fases de su vida", subraya Shara.

Aunque aún queda por comprender la evolución de estos sistemas, el hallazgo permitió además desarrollar una especie de reloj astronómico para medir las edades de ciertas estrellas, a través de la datación de su movimiento.

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