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La NASA muestra la sonda que realizará un viaje sin precedentes al Sol

Los científicos de la NASA han presentado la sonda espacial que realizará un viaje sin precedentes al Sol, con el objetivo de estudiar de cerca la atmósfera de la estrella del sistema solar.

Se trata de Parker Solar Probe, que será lanzada en julio del 2018 desde Cabo Cañaveral (Florida, Estados Unidos). "Vamos a entrar en la corona del Sol, el lugar donde se esconden muchos de los misterios que han desconcertado a los científicos durante décadas y décadas", explicó la responsable del proyecto, Nicky Fox.

La sonda espacial tendrá que sobrevivir a temperaturas de hasta 2.500 grados Fahrenheit (1.371 grados centígrados), impactos de partículas supersónicas y elevados niveles de radiación. Según el proyecto de la NASA, la nave llegará a 7 millones de kilómetros del Sol, lo más cerca que una misión estará del 'astro rey'.

Desde una distancia de 140 millones de kilómetros, la Parker Solar Probe enviará los datos recopilados a la Tierra para ayudar a los científicos a comprender por qué la atmósfera solar, concretamente la corona, es más caliente que su superficie.

En su recorrido, volará alrededor de Venus siete veces antes de ponerse en órbita alrededor del Sol en diciembre del 2024. Una vez allí, se espera que la sonda orbite al 'astro rey' 24 veces, acercándose a él en cada vuelta.

Astrónomos fotografían un enorme ojo cósmico

Un equipo internacional de astrónomos ha captado en una imagen una peculiar formación espacial que se asemeja a un enorme ojo cósmico. Los restos de una estrella —que está en proceso de convertirse en una enana blanca— dan la impresión de ser su pupila.

Según detalla el sitio web del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés), se trata de la nebulosa planetaria NGC 7009, que se conoce como nebulosa Saturno por su semejanza con el planeta de los anillos.

La nebulosa se encuentra a unos 5.000 años luz de la Tierra, en la constelación de Acuario. En la instantánea la formación presenta una serie de burbujas de forma irregular, iluminada en tonos azules y rosas.

La NGC 7009 fue en un principio una estrella con baja masa. Al final de su vida se convirtió en gigante roja y comenzó a liberar la materia de sus capas más externas que —bajo la influencia de fuertes vientos estelares y la radiación ultravioleta— creó la nebulosa.

En esta imagen se cartografía por primera vez el polvo que hay dentro de una nebulosa planetaria. Esto ha sido posible gracias al instrumento MUSE, instalado en el telescopio VLT (Very Large Telescope) del observatorio de Paranal, en Chile. MUSE ayuda a recoger información sobre el espectro (es decir gama de colores) de la luz del objeto en cada punto de la imagen.

El mapeo de las estructuras del gas y el polvo en las nebulosas planetarias servirá para entender su papel en la vida y la muerte de las estrellas de masa baja. Además, ayudará a los científicos a revelar el misterio de cómo las nebulosas planetarias adquieren esas peculiares y complejas formas.

Científicos descubren una rana gigante 'diabólica' que devoraba dinosaurios

Un equipo internacional encabezado por científicos de la Universidad de Adelaida (Australia) ha descubierto que una 'diabólica' rana gigantesca que habitaba en Madagascar hace 68 millones de años era capaz de comer dinosaurios.

Los investigadores estimaron que esa especie extinta, conocida como 'Beelzebufo', podría cazar y devorar pequeños ejemplares de esos reptiles debido a que su mordedura poseería una fuerza de unos 2.200 newtons, equivalente a la de mamíferos depredadores como el tigre o el lobo.

Gracias a esta característica, ese anfibio "habría sido capaz de masticar los dinosaurios pequeños o jóvenes que vivían en su medio ambiente", según ha explicado Marc Jones, investigador de la Escuela de Ciencias Biológicas de la Universidad de Adelaida.

Estos especialistas realizaron su descubrimiento mientras analizaban la fuerza de mordedura de varias especies de ranas cornudas carnívoras 'Ceratophrys', que hoy en día habitan en Sudamérica y aseguran que han obtenido resultados sin precedentes.

"A diferencia de la gran mayoría de ranas, que tienen mandíbulas débiles y normalmente consumen presas pequeñas, las ranas cornudas emboscan a animales tan grandes como ellas" —desde otras ranas hasta serpientes o roedores— y "sus fuertes mandíbulas desempeñan un papel esencial a la hora de agarrar una presa", asegura Jones.

Asimismo, el colectivo investigador calculó que pequeñas ranas cornudas cuya cabeza mide alrededor de 4,5 centímetros de ancho poseen una fuerza de mordedura que ronda los 30 newtons, mientras que los anuros que habitan los subtrópicos de America del Sur y tienen una testa que mide hasta 10 centímetros de anchura alcanzarían hasta 500 newtons, como otros mamíferos carnívoros de tamaño similar.

Desvelada la capacidad de los padres de influir en el género de sus vástagos

Tradicionalmente se ha pensado que en los mamíferos solo las madres son capaces de influir en el sexo de su descendencia. Sin embargo, un nuevo estudio liderado por el profesor Aurelio Malo de la Universidad de Oxford ha descubierto que los padres también tienen un rol importante a la hora de determinar el género de sus vástagos, según el artículo en la página web de la entidad en el que se rinde cuenta de la investigación.

Hasta este estudio, se pensaba que los padres proveen una proporción igual de espermatozoides con los cromosomas X e Y, por eso no pueden sesgar la igualdad de 50/50 en el género de sus hijos. Este rol fue atribuido a las madres, que pueden influir en el sexo de su descendencia de varias maneras, desde la concepción hasta el nacimiento.

Desde el punto de vista evolutivo, esto se explica porque los costos físicos de la gestación son más altos para la madre, por lo que está en su propio interés invertir sus recursos sabiamente en lo que se refiere al sexo, tamaño y calidad de su descendencia.

Sin embargo, mientras estudiaban con ratones salvajes los científicos han llegado a la conclusión de que la calidad de los espermatozoides también influye en la cantidad de varones en la descendencia. Los padres con calidad genética mayor producen espermatozoides con núcleos más pequeños y una mayor proporción de espermatozoides Y. Como consecuencia, tienen más hijos que hijas.

"Estos hallazgos son potencialmente aplicables a cualquier otra especie de mamíferos, incluyendo la nuestra", comentó Malo, y también añadió: "Sin embargo, el nivel en el que tenemos los efectos descubiertos depende en gran medida de los sistemas de apareamiento. Por ejemplo, en especies más monógamas la expectativa de que los padres desarrollen una habilidad para manipular la correlación de género [de los hijos] en sus propios intereses es menos clara".

Finalmente el profesor destacó que la capacidad de influir en el género de las crías es de importancia esencial en sectores como la ganadería. Asimismo, con el avance de estudios en este ámbito resultaría posible salvar a algunas especies que se encuentran en peligro de extinción.

Filman por primera vez unas jirafas blancas extremadamente raras en Kenia

Conservacionistas en Kenia han observado un par de raras jirafas blancas tras una serie de avistamientos esporádicos de residentes locales durante los últimos meses. Los exóticos animales fueron avistados en un parque protegido al noreste del país africano, y fueron captados en video por primera vez.

Se trata de dos jirafas reticuladas —madre e hija— que poseen una extraña particularidad genética llamada leucismo, que inhibe la pigmentación en las células de la piel. A diferencia del albinismo, los animales con leucismo no dejan de producir pigmentos oscuros en sus tejidos blandos, por lo que no pierden la coloración de los ojos y otras partes corporales.

Según el Programa de Conservación de Hirola, que administra el área donde fueron encontradas las jirafas, esta es únicamente la tercera vez que se avista este tipo de animales. Una de ellas había sido en enero de 2016, ocasión en que se logró fotografiar a uno de los raros ejemplares en Tanzania.

 

 

¿Por qué el corazón está a la izquierda y por qué es tan importante que sea así?

A simple vista, el cuerpo humano es prácticamente simétrico. Tenemos dos piernas, dos brazos, dos manos, dos ojos, etc. y hablamos, además, de lado derecho o lado izquierdo de nuestro cuerpo. Sin embargo, esta simetría es únicamente externa. En el interior, el organismo es completamente diferente. Tenemos dos riñones, pero un solo corazón situado a la izquierda y un solo hígado en la derecha, por ejemplo. Sin embargo, no siempre han estado ahí.

Cuando comienza a formarse el embrión, algunos órganos como el corazón nacen en la zona central del cuerpo para luego, poco a poco, ir colocándose en su posición final. Esta elección no es algo banal ni casual, pero el proceso por el que estos órganos saben a dónde tienen que dirigirse siempre ha sido una de las grandes incógnitas de los científicos que estudian este campo.

Ahora, un equipo de investigadores del Instituto de Neurociencias de Alicante, un centro mixto del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y la Universidad Miguel Hernández, ha descubierto datos reveladores sobre el proceso de formación de los órganos en el embrión, al menos en lo que se refiere a nuestro órgano principal, el corazón. El estudio ha sido publicado en la revista 'Nature'.

Un "empujón" para evitar las malformaciones congénitas

"Hasta ahora se pensaba que, para que se crease la asimetría en el embrión, había señales en el lado izquierdo que se reprimían en el derecho. Nosotros hemos descubierto que además, hay genes que se expresan más en el lado derecho, y estos genes son los que provocan los movimientos celulares, más prominentes de derecha a izquierda", explica en un comunicado Angela Nieto, investigadora del CSIC.

América Latina perderá la mayoría de sus plantaciones de café para 2050

Para 2050, hasta el 88 % las tierras de América Latina donde se cultiva café se calentarán demasiado para permitir el crecimiento de cafetos o sufrirán un descenso en la diversidad de sus polinizadoras, según un estudio elaborado por un grupo de ambientalistas de la Universidad de Vermont (Estados Unidos) y publicado en 'PNAS'.

Para llegar a esta conclusión, esos especialistas crearon dos modelos climáticos computerizados que estimaron el crecimiento pronosticado de las temperaturas medias, la disminución de las precipitaciones y otros factores que influyen en el cultivo del café y el bienestar de las abejas.

En general la diversidad de esos insectos disminuirá en la región del mundo que produce más café, particularmente en las regiones montañosas, pero no desaparecerán de las zonas de cultivo. Al mismo tiempo, un 16 % de las tierras verán crecer su diversidad.

Los países más afectados serían Nicaragua, Honduras y Venezuela, mientras que México, Colombia y Costa Rica podrían aumentar levemente el área apropiada para el cultivo de café. En cualquier caso, "vamos a perder un montón y ganar poco", indicó Taylor Ricketts, coautor del estudio.

En función de los resultados de sus investigaciones, este ambientalista resumió que a los productores de café les aguardan tiempos duros, por lo que habría que comenzar a elaborar medidas de adaptación a los cambios desde hoy mismo.

América Latina perderá la mayoría de sus plantaciones de café para 2050

Para 2050, hasta el 88 % las tierras de América Latina donde se cultiva café se calentarán demasiado para permitir el crecimiento de cafetos o sufrirán un descenso en la diversidad de sus polinizadoras, según un estudio elaborado por un grupo de ambientalistas de la Universidad de Vermont (Estados Unidos) y publicado en 'PNAS'.

Para llegar a esta conclusión, esos especialistas crearon dos modelos climáticos computerizados que estimaron el crecimiento pronosticado de las temperaturas medias, la disminución de las precipitaciones y otros factores que influyen en el cultivo del café y el bienestar de las abejas.

En general la diversidad de esos insectos disminuirá en la región del mundo que produce más café, particularmente en las regiones montañosas, pero no desaparecerán de las zonas de cultivo. Al mismo tiempo, un 16 % de las tierras verán crecer su diversidad.

Los países más afectados serían Nicaragua, Honduras y Venezuela, mientras que México, Colombia y Costa Rica podrían aumentar levemente el área apropiada para el cultivo de café. En cualquier caso, "vamos a perder un montón y ganar poco", indicó Taylor Ricketts, coautor del estudio.

En función de los resultados de sus investigaciones, este ambientalista resumió que a los productores de café les aguardan tiempos duros, por lo que habría que comenzar a elaborar medidas de adaptación a los cambios desde hoy mismo.

Una 'hormiga del infierno' encontrada en Birmania desconcierta a los científicos

En tiempos prehistóricos, cuando predominaban los enormes dinosaurios también había criaturas con fascinantes estrategias de adaptarse al entorno hostil. Un número de insectos extinguidos unidos bajo el apodo 'hormigas del infierno' ('hell ants') incluye también una especie encontrada en ámbar extraído en Birmania, que tiene en su cabeza un cuerno reforzado por metales, que ha sorprendido a los científicos.

Esta especie de hormigas llamada 'Linguamyrmex vladi' supuestamente usaba sus impresionantes mandíbulas para capturar y pinchar su presa, según indican en su estudio los científicos del Instituto Tecnológico de Nueva Jersey, liderados por el doctor Phillip Barden. El citado ejemplar quedó atrapado en ámbar hace 99 millones de años y tiene una mandíbula parecida a unas tijeras, que topa con una especie de cuerno en forma de remo. Según el estudio, esta última parte de la cabeza del insecto estaba reforzada para evitar que se dañara al cerrarse la mandíbula.

En los últimos 20 años los científicos identificaron 6 especímenes extinguidos de las 'hormigas del infierno', todos encontrados en ámbar procedente de Birmania, Francia y Canadá. Todos destacan por las espeluznantes características de sus mandíbulas y estrategias de alimentación, que difieren de las hormigas actuales. Según Barden, habrían habitado áreas extensas del planeta por al menos 20 millones de años, durante el Período Cretáceo, que se inició hace 145 millones de años y terminó hace 66,4 millones de años.

El Sol acaba de lanzar la mayor llamarada en más de una década (y le afectará)

La fulguración más potente del Sol en los últimos doce años, registrada este miércoles, ha provocado un empeoramiento del sistema de comunicación en el territorio de Europa y América, ha afirmado a la agencia TASS el jefe del Centro del Tiempo Espacial del Instituto de Magnetismo Terrestre, Ionosfera y Propagación de Ondas de Radio de Rusia, Serguéi Gaidash.

La llamarada, que alcanzó una intensidad de X9,3, se constituye en uno de los mayores eventos de este tipo que puede producir el Sol. Esta potencia conlleva "una amenaza de fracaso de la tecnología espacial y de los sistemas de comunicación", ha señalado Gaidash.

Además, el jefe del citado centro ha indicado que los científicos están siguiendo de cerca las consecuencias del fenómeno natural para determinar si fue acompañado por una liberación de materia solar hacia la Tierra. "A veces, una fulguración poderosa no va acompañada de una liberación y viceversa. Si ha habido una liberación durante esta gran llamarada, entonces llegará a la Tierra el 8 o 9 de septiembre", ha detallado Gaidash.

El jefe del centro también predijo el comienzo de una tormenta magnética en la mañana del 7 de septiembre, lo que conducirá a un deterioro en el bienestar de las personas que sufren de enfermedades crónicas. "La llamarada extrema fue precedida por una fulguración de menor escala, que comenzó el 6 de septiembre alrededor de las 16:00 [hora de Moscú]", ha asegurado Gaidash, agregando que el 4 de septiembre hubo una serie de llamaradas de clase M, la anterior en intensidad con respecto a la clase X.

El fenómeno natural se produjo por la interacción de dos de los mayores grupos de manchas solares registradas en los últimos años.

A lo largo de 20 años de observación solar moderna, solo se han registrado cinco llamaradas más fuertes que esta última. La anterior tuvo lugar el 7 de septiembre de 2005.

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