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Ciencia (154)

¿De verdad tendremos microchips en el cerebro y una mente superior en solo 10 años?

La comunidad científica no se quita de la cabeza la revolucionaria idea de que futuros implantes de microchips en el cerebro nos permitan mejorar nuestras capacidades mentales. Bryan Johnson, empresario y fundador de la compañía neurotecnología Kernel, ha explicado en una entrevista con el portal Wired por qué en un futuro próximo todos llevaremos estas placas en nuestras cabezas.

Según el empresario, la razón para implantar este tipo de chips radica en el hecho de que "el siguiente límite de la aspiración humana está dentro de nuestros cerebros". "Ahora entendemos el mundo a través de nuestros mecanismos sensoriales", pero la humanidad "encontrará miles de millones de Everest" si nosotros "desbloqueamos nuestros cerebros", explica Johnson.

"Me siento increíblemente restringido en mi capacidad de procesar información, de recordarla y de consumirla", sostiene el empresario, que recuerda cómo incluso la imaginación funciona de tal forma que uno "solo puede imaginar algo con lo que está familiarizado".

¿Un chip de 'superinteligencia' en 10 años?

El objetivo de la compañía de Johnson pasa por desarrollar tecnologías de implante de microchips en los cráneos de personas con enfermedades o disfunciones neurológicas para reprogramar sus redes neuronales y restaurar de esa forma algunas capacidades perdidas. Sin embargo, las actividades de la empresa no se limitarán a esta práctica, pues en tan solo 9-10 años incluso las personas sanas podrán utilizar esta tecnología, según estima el fundador de la compañía.

El científico admite no estar convencido de que sea posible "abrir" el cerebro y hacernos superinteligentes, ya que —asegura— el cerebro es "increíblemente complicado". No obstante, Johnson predice que en 5 ó 10 años podría tener lugar un "avance fundamental" sobre esta cuestión. 

Interpelado acerca de si las tecnologías de inteligencia artificial (IA) pueden llegar a experimentar este salto evolutivo sin necesidad de mejorar el cerebro humano, Johnson se muestra categórico: es imposible. Según él, como el ser humano "reina en el planeta" y es "la forma más poderosa de inteligencia", "no tiene más alternativa que 'abrir' el cerebro" y contribuir a la evolución cognitiva, siempre que la humanidad quiera ser feliz en los próximos "30, 40 o 50 años". "Ahora estamos en la época de la evolución autodirigida genética, biológica, neurológica y físicamente", resume el fundador de Kernel.

Para los que puedan estar en contra...

A todas aquellas personas que se muestran en contra de los cambios y temen todo lo nuevo, Johnson las anima a resignarse. "¿Por qué pensamos que lo que tenemos ahora es tan sagrado? ¿Por qué pensamos que somos un estándar sagrado y que para cambiar la configuración necesitamos alguna justificación masiva? ¿Acaso la humanidad no se halla inmersa en un esfuerzo constante por cambiarse a sí mismo?", se pregunta el empresario.

¿Nueva razón para la desigualdad social?

Interpelado sobre si la gente que tendrá chips en el cerebro será superior a los que no los tendrán, Johnson compara la situación con la educación privada, subrayando que esa desigualdad ya tiene lugar, si bien la aspiración para mejorar siempre ha existido. En este sentido, el empresario confía en que esta tecnología "sea asequible para miles de millones de personas".

En términos generales, el hombre de negocios asegura que esta práctica es "incuestionablemente inevitable", de tal forma que —según él— en 100 años los libros escritos hasta la fecha serán demasiado "elementales" para el cerebro humano y se usarán solo para entender cómo vivía la gente antes y estudiar la vía evolutiva de la humanidad.

Estudio: La 'maldición del segundo hijo' existe

En las familias que tienen más de un hijo, quienes nacen los segundos son más propensos a que les expulsen de la escuela, cometan delitos en su juventud o incluso terminen en la cárcel, según indica un estudio elaborado por investigadores de diferentes universidades.

Esos especialistas han analizado a decenas de miles de hermanos de lugares tan diversos como Florida (Estados Unidos) y Dinamarca, pero el patrón se repite, especialmente si esas personas son varones.

Joseph Doyle, economista del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), ha explicado a NPR que "los resultados son notables", ya que han encontrado "un aumento del 25 % al 40 %" en la probabilidad de que se produzcan esos resultados al comparar a un segundo hijo con su hermano mayor.

Para Doyle, una posible explicación es que los primeros hijos reciben la atención única de sus padres, que también son sus modelos de conducta, mientras que los niños nacidos posteriormente a menudo compiten por su tiempo y recursos y poseen otras influencias.

Crean 'superplátanos dorados' enriquecidos para salvar 700.000 vidas

Investigadores de la Universidad Tecnológica de Queensland (Australia) han logrado cultivar las primeras bananas del mundo modificadas genéticamente para salvar a cerca de 700.000 personas que mueren cada año por deficiencia de vitamina A, informa la cadena ABC.

Tras más de una década de desarrollo gracias al apoyo económico de la Fundación Bill y Melinda Gates, esos científicos han logrado "casi cuadruplicar" la dosis de vitamina A y aumentar la de hierro en unas bananas que poseen un color más anaranjado, explica James Dale, uno de los principales responsables del estudio.

Los habitantes de algunos países de África —en especial, los menores de edad— son quienes más padecen esta carencia, que puede provocar ceguera, deteriorar el sistema inmune y frenar el desarrollo cerebral.

En particular, Uganda ha apostado fuerte por esta iniciativa y en su territorio ya han crecido las primeras cosechas de esta fruta innovadora. Dale detalla que en ese país la palabra 'matoke' se emplea para designar la comida, pero en realidad significa 'banana'.

Antes de expandir esta práctica, estos especialistas crearon varias cepas en Queensland con la intención de que estos 'súperplatanos dorados' combatan esos problemas alimenticios, especialmente en las regiones rurales de los países africanos en desarrollo, donde las bananas son el principal producto de consumo.

En un principio, a los científicos les preocupaba que los niveles de vitamina A disminuyeran de una cosecha a otra, pero James Dale confirma que mantuvieron e, incluso, aumentaron "durante cinco generaciones".

De todos modos, el cultivo extensivo de estas bananas tendrá que esperar seis años, dado que antes necesita superar diferentes pruebas. En cualquier caso, los reponsables del proyecto confían en que se puedan observar los primeros beneficios en la salud de la población a partir de 2025.

La NASA completa la primera fase de su plan para desviar un asteroide

La NASA anunció el pasado sábado que el plan para desviar asteroides para la defensa planetaria, la llamada Prueba de Redireccionamiento de Doble Asteroide (DART, por sus siglas en ingles), ha pasado de la etapa de diseño conceptual a la fase de diseño preliminar.

Por su parte, la ESA está desarrollando la Misión Impacto de Asteroide (AIM, por sus siglas en inglés) con el fin de monitorear la misión DART.

Según autoridades de la NASA, este proyecto es único en su clase y buscará utilizar "la técnica de impacto cinético" para por primera vez alterar la dinámica de un asteroide. La sonda se acercará al sistema binario de asteroides Didymos en 2022 a una velocidad de más de 6 kilómetros por segundo para estrellarse contra la luna del asteroide, Didymon.

Los resultados de estas misiones permitirán entender las posibles reacciones de un asteroide a este tipo de energía, señala la agencia refiriéndose a la utilización de la técnica de impacto cinético.

Zonas libres de hielo en la Antártida crecerán 25% antes de 2100

Sydney. Las zonas libres de hielo de la Antártida podrían expandirse casi un 25 por ciento antes de 2100 debido al cambio climático, lo que alteraría drásticamente la biodiversidad del continente, según una investigación publicada hoy en Nature.

Las zonas sin hielo constituyen actualmente menos del uno por ciento del continente, pero albergan casi toda la flora y la fauna antártica.

"Calculamos que el deshielo en el continente antártico conducirá a finales de este siglo a la aparición de más de 17 mil 267 kilómetros cuadrados, cerca del 25 por ciento, de nuevas áreas libres de hielo", dijo Aleks Terauds, un experimentado investigador de la División Antártica Australiana.

La investigación es la primera en examinar el impacto del cambio climático en las zonas sin hielo de la Antártida.

"Mientras que puede que aporte nuevas zonas para que colonicen las especies nativas, también podría resultar en una expansión de especies invasoras y, a largo plazo, en la extinción de especies autóctonas menos competitivas", dijo Terauds.

"Hasta ahora, la investigación del cambio climático en la Antártida se ha centrado en las placas de hielo y el impacto potencial en el aumento del nivel del mar, mientras que el efecto del cambio climático en el deshielo y la biodiversidad autóctona de la Antártida ha sido ignorado durante mucho tiempo", explicó la coinvestigadora Jasmine Lee, de la Universidad de Queensland.

Los científicos descubrieron que el mayor cambio se registrará en la península Antártica, cerca de Sudamérica, así como en la costa del este antártico, cercana a Australia.

Los investigadores llegaron a la conclusión de que si se reducen las emisiones de gases de efecto invernadero y se restringe el aumento de la temperatura global a menos de 2 grados celsius, es probable que los efectos en el hábitat de las zonas libres de hielo y su biodiversidad se reduzcan.

Actualmente, estas zonas miden entre menos de un kilómetro cuadrado y miles de kilómetros cuadrados. Son importantes territorios de apareamiento de las especias nativas como los pingüinos, las focas y aves marinas y albergan pequeños invertebrados y algún tipo de vegetación que no se da en ningún otro lugar del mundo.

Según Terauds, dada la distribución restringida de muchas de estas especies, que a menudo solo están presentes en una sola región, o incluso en una sola zona libre de hielo, el estudio aporta información de valor incalculable.

"Entender el efecto de la expansión de las zonas sin hielo es esencial si queremos entender por completo las implicaciones del cambio climático en la Antártida", señaló.

Los investigadores también indicaron lo preocupante que es que el deshielo de la Antártida proporcione nuevas oportunidades para las especies invasoras.

"La principal defensa de la Antártida contra las especies no autóctonas es su clima extremo, al que las especies nativas llevan adaptándose durante varios miles de años", dijo Lee. Sin embargo, el calentamiento del clima y el aumento de las conexiones en el territorio podría proporcionar a las especies no nativas, algunas de las cuales ya están allí, la habilidad de establecerse y expandirse por el paisaje.

"Muchos de estos animales y plantas podrían convertirse en invasores y competir con las especies nativas por el espacio y los recursos", destacó Lee.

Una de esas especies no autóctonas que se ha convertido en invasora es la pos annua, una hierba común que se encuentra en todo el mundo y que ha colonizado recientemente las zonas libres de hielo surgidas por el retroceso de los glaciares. "Se cree que superará a las plantas autóctonas de la Antártida, aunque aún no sabemos el impacto que tendrá en los animales", dijo Lee.

Detectan cafeína, efedrina y cocaína en las aguas de la Antártida

Un estudio reciente concluye que las aguas de la Antártida contienen cafeína, ibuprofeno, paracetamol y cocaína, en niveles equivalentes a los registrados en Europa u otros continentes.

La presencia del principal metabolito de la cocaína fue detectado en uno de los 10 puntos analizados, cerca de la base científica y militar Marambio de Argentina.

Yolanda Valcárcel, investigadora de la Universidad Rey Juan Carlos de Madrid y coautora del estudio, sostiene en declaraciones al diario 'El País' que por ahora "las concentraciones de drogas son ínfimas" y que "en ningún caso suponen un peligro ambiental".

El equipo

Los resultados de la investigación, que corrió a cargo de un grupo de científicos del Instituto Geológico y Minero (IGME), la Universidad Autónoma de Madrid y el Instituto Nacional del Agua de Argentina, han sido publicados en la revista Environmental Pollution.

Para este trabajo de campo, los investigadores recabaron muestras de agua en arroyos, lagunas, drenajes glaciares y vertidos de aguas residuales sin tratar, en zonas consideradas sensibles por la presencia de turistas y bases científicas.

 

Doce de ellas han aparecido en los análisis, siendo los compuestos de mayor concentración antiinflamatorios y analgésicos, que presentan un "alto riesgo" para el medio ambiente, reza el informe.

Dentro del grupo de sustancias reactivas, la cafeína es la que encabeza la lista, seguida de la efedrina, empleada con fines médicos.

La investigadora española subraya que "la presencia humana está introduciendo contaminantes no analizados hasta la fecha que, en función de su toxicidad, persistencia o bioacumulación, podrían producir daños en el ecosistema antártico".

El parásito letal que ataca el cerebro humano se expande por EE.UU.

Un grupo de investigadores estadounidenses ha detectado el parásito Angiostrongylus cantonensis en residentes de cinco condados de Florida, informa el portal Gizmodo. Se trata de una especie que puede ser letal. 

El gusano es causante de la meningoencefalitis, enfermedad que afecta al sistema nervioso central y puede provocar el coma o incluso la muerte. 

Científicos del Colegio de Medicina Veterinaria de la Universidad de Florida y del Museo de Historia Natural del mismo estado creen que la expansión del hábitat de este pequeño animal se debe al calentamiento global y pronostican en el futuro que cada vez más gente se verá infectada por el mismo.

Los humanos pueden ver cómo este parásito accede a su organismo al ingerir caracoles o ranas infectadas. Entre los síntomas de la infección se encuentran dolores de cabeza, fiebre, náuseas, vómitos y parálisis de músculos faciales o de extremidades. Según las autoridades sanitarias de EE.UU., es imposible eliminar a esta pequeña especie una vez en el cuerpo humano. 

El ciclo de vida del Angiostrongylus cantonensis depende de dos especies animales. Los caracoles ingieren heces de rata infectadas. A su vez, los roedores comen los caracoles infectados.

El parásito es endémico del estado de Hawái pero ha sido detectado también en los de Luisiana, California, Alabama y Florida. Un estudio publicado en la revista PLOS ONE señala que su expansión en Florida es mayor de lo que se creía.

Para reducir el riesgo de infección los científicos recomiendan lavarse las manos antes de comer, al igual que los alimentos que vayan a ingerir, ya que, por ejemplo, los caracoles pueden ocultarse en las hojas de la lechuga.

¡Prepárense para 'el gran eclipse solar americano'!: Dónde y cuándo observarlo

Los aficionados a la astronomía de Estados Unidos se preparan para contemplar el mejor espectáculo cósmico en casi un siglo, cuando un eclipse solar total cruzará todo el territorio del país por primera vez desde 1918.

El 21 de agosto de este año, las decenas de millones de afortunados que se encuentren ese día en la trayectoria del eclipse total podrán disfrutar de este extraordinario fenómeno en el que la Luna cubrirá por completo el Sol durante varios minutos. 

nde se verá

El espectáculo astronómico podrá ser observado en gran parte de Norteamérica: en EE.UU. se apreciará entre un 75% y 90%, en Canadá entre un 75% y 50% y en México entre un 50% y 25%.

En EE.UU., el fenómeno, bautizado como el 'gran eclipse total solar americano', será visible en una franja de 112 kilómetros de ancho que recorrerá el país desde la costa oeste hasta la este, desde Lincoln Beach, en el estado de Oregón, hasta Charleston, en Carolina del Sur, según informa la NASA.

La agencia espacial precisa que esta línea atravesará catorce estados de EE.UU.: Oregón, Idaho, Wyoming, Montana, Nebraska, Iowa, Kansas, Misuri, Illinois, Kentucky, Tennessee, Georgia y las Carolina del Norte y del Sur.

Cuándo se producirá

Se estima que la sombra lunar entrará en el territorio de Estados Unidos cerca de Lincoln City (Oregón) a las 16:05 UTC. La totalidad, o el punto máximo del eclipse, comenzará en la ciudad de Lincoln City (Oregón) a las 17:16 UTC. El eclipse total finalizará en Charleston, Carolina del Sur, a las 18:48 UTC.

Dependiendo de dónde se encuentre la persona, se podrá contemplar la totalidad durante un máximo de 2 minutos y 41,6 segundos. La duración más larga de esta fase será registrada al sur de la localidad de Carbondale (Illinois), mientras que la mayor extensión del eclipse será observada entre las ciudades de Hopkinsville y Princeton ( Kentucky).

La sombra lunar abandonará por completo el territorio nacional a las 20:09 UTC. En el resto del territorio de Estados Unidos fuera de esa trayectoria se verá un eclipse parcial solar.

Malas noticias para la humanidad: América Latina 'oculta' una nueva pandemia global

Investigadores de la ONG global EcoHealth Alliance han llevado a cabo un estudio de todos los virus que afectan a los mamíferos para saber dónde radican las nuevas amenazas de una pandemia global, y los resultados son poco alentadores para América Latina. El estudio concluye que varias regiones del mundo representan una amenaza de un virus aún desconocido que afectará a los humanos y cuáles especies serán sus portadoras.

"Sabemos que hay un centenar de otros virus 'ebola' que aún no hemos descubierto en el planeta", cita la cadena NBC a Peter Daszak, el principal autor del estudio y presidente de la ONG. La mayoría de las enfermedades infecciosas humanas como el ébola, la gripe pandémica o el HIV, por ejemplo, provienen de los animales, recuerda el investigador de la Universidad de California, James Lloyd-Smith, en su reseña sobre este estudio.

Las zonas más problemáticas son las tropicales, es decir América Central y del Sur, África Central y del Oeste y el Sudeste Asiático, ya que allí habitan más especies portadoras de virus peligrosos para los humanos. Sin embargo, según el mapa publicado por los investigadores en la revista 'Nature', América Latina se destaca como el lugar más peligroso.

 

Uno de los principales hallazgos del estudio muestra que mientras los primates y los roedores son los principales portadores de infecciones que se transmiten a los humanos, los murciélagos son animales mucho más peligrosos en ese sentido. Pero lo peor es que los científicos aún no saben por qué estos animales transmiten tantos virus.

Según se aprecia en el mapa, en África la mayor amenaza proviene de carnívoros y de los ungulares, mientras que en las zonas tropicales de Latinoamérica abundan los murciélagos, algo que convierte a esta región en la más peligrosa del mundo en cuanto a la posibilidad de hallar allí un nuevo virus peligroso. Los humanos ingresan permanentemente en zonas donde habitan murciélagos al talar bosques tropicales o cazar vida silvestre, exponiéndose así al peligro de generar una nueva pandemia.

Un ataque de 'ransomware' contra dos multinacionales españoles despierta los fantasmas de WannaCry

Un nuevo ataque de 'ransomware' ha bloqueado este martes todos los ordenadores de dos grandes multinacionales españolas: la empresa de alimentación Mondelez y el bufete de abogados DLA Piper, según ha informado 'El Confidencial'. 

El software malicioso, una variante de la familia Petya, ha sido confirmado por el Centro Criptológico Nacional (CCN-CERT), adscrito al Centro Nacional de Inteligencia (CNI), que alerta de que "la campaña de ransomware" está afectando "a sistemas Windows, cifrando el sistema operativo o disco".

Además, advierte de que la propagación "es similar a la de WannaCry", es decir, una vez ha infectado un dispositivo es capaz de propagarse por el resto de sistemas conectados a esa misma red.

El 'ramsonware' es un tipo de software malintencionado que bloquea el acceso a todos los sistemas y ficheros del ordenador, y exige para su liberación el pago de un rescate. El contagio se suele producir a través del envío de correos electrónicos que en apariencia son lícitos pero que incluyen un enlace malicioso.

 

Según el citado medio, ambas empresas fueron atacadas este mediodía, cuando en los ordenadores apareció un mensaje que anunciaba la infección. Las compañías ordenaron apagar inmediatamente los ordenadores, además de prohibir cualquier tipo de comunicación que implicase usar los sistemas informáticos. En el caso de Mondelez, con sede en EE.UU., el ataque no ha sido solo en España, sino que afecta a varias oficinas de todo el mundo.

No se debe pagar el rescate

"Si lees este texto significa que tus archivos ya no están accesibles porque han sido encriptados. Quizás están ocupado buscando la forma de recuperarlos, pero no pierdas tu tiempo. Nadie puede recuperar los archivos sin nuestro servicios de desencriptación", explica el mensaje que han abierto en sus ordenadores las víctimas del ataque.

Los usuarios, según indica el texto, solo disponen de una "forma segura y sencilla" de recuperar todos sus archivos: enviar el precio de 300 dólares en bitcoines a una dirección de Internet para poder comprar la clave de desbloqueo.

Sin embargo, el CNN-CERT no aconseja a los usuarios afectados efectuar el pago por el rescate del equipo, ya que "no garantiza que los atacantes" envíen la "contraseña de descifrado". "Solo premia su campaña y les motiva a seguir distribuyendo masivamente este tipo de código dañino", añade el comunicado. Además, el centro ofrece una serie de recomendaciones:

  • Actualizar el sistema operativo y todas las soluciones de seguridad, así como tener el cortafuegos personal habilitado.
  • Los accesos administrativos desde fuera de la organización sólo deben llevarse a cabo mediante protocolos seguros.
  • Mantener una conducta de navegación segura, empleando herramientas y extensiones de navegador web completamente actualizado.
  • Activar la visualización de las extensiones de los ficheros para evitar ejecución de código dañino camuflado, como ficheros legítimos no ejecutables.
  • Deshabilitar las macros en los documentos de Microsoft Office y otras aplicaciones similares.

Los ataques se están repitiendo por todo el mundo, y ya afectan a varias empresas de Rusia, Ucrania y Reino Unido, entre otros país.

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